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关于 Wolfram Alpha

这篇文章是我两天前就想写的,不过这几天实在没什么时间,所以拖到周末。

那时我在 RWW 上看到一篇文章,报道 Wolfram Alpha 的 iPhone App 程序下架的消息。Wolfram Alpha 本身是一个搜索类型的网站,用户在搜索框中输入数学公式,Wolfram Alpha 会给出各种样式的结果。由于 Wolfram 公司的主打产品是 Mathematica 这套计算机代数系统软件,因此 Wolfram 给人的感觉就像是在线板的 Mathematica 一样,尽管它在信息方面的功能应该更强大一些,比如如果搜 “gdp China versus gdp US”,就会告诉中国和美国的最新 GDP 数据,然后有两者之间的比较。我并没有用过 Mathematica 软件,因此不知道具体的情况是不是真的。

而这个程序的特别之处,是在与它那 50 美金的价格。我也是之前从 RWW 上的一篇文章看的。当时看那篇文章的时候,想写文章讲讲这事,但一来我没有用过 Mathematica,二来我没有 iPhone,三来我用 Wolfram Alpha 的次数也少,觉得没有太多可写的,于是就没有管它。没想到一个月不到就有了这个新闻。

当时我在看报道的时候,那篇文章里有在 iPhone 上运行 App 形式的程序与在 iPhone 上的浏览器中在线使用 Wolfram Alpha 的对比的截图,我当时看了,觉得其实程序做的是不错的,很漂亮:

从图上看,我感觉这个程序非常适合用作一个 iPhone 上面的高级计算器。不过,我不认为把一个免费的 B/S 程序改造成一个 C/S 程序,就可以卖 50 美金。如果它的价格可以限制在 5 美元之内,甚至 10 美元之内,我觉得都应该会借着 iPhone 和 iPod touch 赚一大笔。因为毕竟这个程序不是把整个运算系统都写在程序里卖给用户,也是需要连接到 Wolfram 的服务器上才行,Wolfram 只是给 iPhone 访问作了一些优化而已。所以哪怕是可以借着互联网让用户感觉不到在线与离线的区别,Wolfram 也不应该把一个客户端买到一台计算器甚至 Mathematica 软件的价格。

现在在线的应用给我的感觉是,只要能圈住大量的用户,就不愁赚不到钱。比如 Twitter,自始至终都是免费的,作为用户,我有时也不免疑问,创始人靠什么赚钱?结果还不是一直到现在还气势满满,投资者也信心十足。有了用户就有了赚钱的资本,像 Wolfram,借着自己的代数软件这么大的知名度,如果打免费牌肯定能圈起一大批用户。到时候随便出出主意,应该就能盈利。

其实我现在对其感兴趣,实际是因为我当中用了几次 Wolfram Alpha,感觉这个系统确实很棒。我上次的密码学作业,有道题需要做简易的 RSA 解密。我需要写程序把一个大数分解成两个素数的乘积。得到的结果是否正确呢?我就放进 Wolfram Alpha 里验证一下。速度快,而且也让我放心。特别还有设计到有限域,进行运算后都要对一个数取余数,手工做的话经常会搞错、迷糊,在 Wolfram Alpha 里,只需要简单的把方程告诉它,就可以得到结果。所以我觉得,如果能把这么个东西放在手机上随身携带,应该会方便不少人。

前两天看的文章里说,Wolfram 关闭了专门给 Mobile 优化的页面,理由是因为用的人太少了。这也符合了我之前的设想:别以为用 iPhone 的人都是有很多钱、可以动不动就花 50 元去买程序的人。事实上,很多 iPhone 用户都是追求时尚的年轻人,虽然这些人很多都是在校学生,对这种计算工具也很需要,但对于计算力的渴望并不能使他们毫不犹豫的花 50 元买个客户端程序,毕竟考试的时候是不允许用这种电子产品的。

写这篇文章之前,我特意去了 Wolfram 的网站,找到了 iPhone 应用程序在 iTunes 商店的链接,进去看了之后,发现现在这款程序只买 19.99 美金了,旁边写着十二月 11 日至 31 日假期促销:

而后面的评论里,看到有一位用户写道:

After using for a while found that is very limited in scope of words and practicality. Would benifit with much continual expansion as many common words are not found or useful such as green tea. Not worth 50 bucks unless this project grows.

看到一共有三则评论,另外两则评论则给出了还算不错的评论。只是不知道这三个人现在知道这个程序降价超过一半以上后会怎么想。

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